Pantagruelion

Pantagruelion is a plant and a plant product that was stowed in great abundance aboard the ships of King Pantagruel’s fleet in preparation for the voyage in search of the Oracle of the Bottle. The outfitting of the fleet is chronicled  in The Third Book of Pantagruel by François Rabelais, doctor in medicine. Rabelais published the third volume of his history of King Pantagruel and his father Gargantua in Paris in 1546[1] with a revised edition appearing in 1552[2]. Rabelais died in 1553, around the age of 60.

The heart of The Third Book revolves around a problem of Pantagruel’s retainer Panurge, and the king hoped that the Oracle of the Bottle would settle the question. The final four chapters of The Third Book are devoted to a description of Pantagruelion’s botanical form and its preparation and utility. Dr. Rabelais explains why it’s called Pantagruelion and how many other plants obtained their names. He praises to the heavens a type of Pantagruelion that cannot be consumed by fire. He ends the book with a poem heaping praise on Pantagruelion and the happy realm of France that abounds in it.

Rabelais’s treatment of Pantagruelion recalls the treatment of flax given by Pliny in his Natural History[3]. Like flax, the essence of Pantagruelion is its fibre, used in the production of rope, cloth, and paper, products that have led to changes in the human condition. There is a type of Pantagruelion that is not consumed by fire, but rather cleansed and invigorated. Pliny described a similar kind of incombustible flax, probably referring to to the fibrous mineral asbestos.

Rabelais’s botanical description of Pantagruelion reveals a plant identical to hemp (Cannabis sativa), like flax, an important fibre crop. His father and grandfather likely grew hemp on the family estate in the Loire valley[4]. Chanvre, hemp, is not once mentioned in Rabelais’s works, but Pantagruelion was identified with hemp by Le Duchat[5] in his 1711 edition of the works of Rabelais, and presumably earlier by many readers[6]. Pantagruelion can be identified as hemp not only by its botanical resemblance but, according to Le Duchat, “In as much as it is of that Plant the Cord is made which is used for the strangling of those who are so unhappy to be Gibbeted” [Ozell’s translation[7] of Le Duchat’s note]. Those so unhappy were thousands of religious dissidents executed during the reign of François I, king of France at the time of The Third Book’s initial publication.

The qualities that Rabelais ascribes to Pantagruelion and the enigmatic character of the presentation have led to numerous interpretations. Acknowledging Rabelais’s indebtedness to Pliny, Abel Lefranc noted that “one is however within rights to ask if the writer was not driven by a special circumstance to compose these celebrated chapters”[8].

Pantagruelion is mentioned twice in The Fourth Book of the Heroic Deeds and Words of Good Pantagruel[9], the chronicle of the royal fleet’s voyage in search of the Oracle of the Bottle. The Fourth Book begins by recounting how the fleet was equipped and stashed with Pantagruelion. Later in the voyage, while the fleet lay becalmed, Panurge, “his tongue in a stem of Pantagruelion, blew bubbles and gurgled.”

1. Rabelais, François (ca. 1483–1553), Le Tiers Livre. des Faictz et Dictz Heroïques du noble Pantagruel: composez par M. François Rabelais docteur en Medicine, & Calloïer des Isles Hieres.. Paris: Chrestien Wechel, 1546. (note)

2. Rabelais, François (ca. 1483–1553), Le Tiers Livre. Des faictz et dictz Heroïques du noble Pantagruel: composez par M. François Rabelais docteur en Medicine. Paris: Michel Fezandat, 1552. (note)

3. Pliny the Elder (23–79 AD), The Natural History. Harris Rackham, translator. Cambridge, Massachusetts: Harvard University Press, 1938. (note)

4. Lefranc, Abel (1863-1952), “«Pantagruelion» et «Chenevreaux»”. Revue des Études Rabelaisiennes, 3, 1905. (note)

5. Rabelais, François (ca. 1483–1553), Œuvres de Maitre François Rabelais. Publiées sous le titre de : Faits et dits du géant Gargantua et de son fils Pantagruel, avec la Prognostication pantagrueline, l’épître de Limosin, la Crême philosophale et deux épîtres à deux vieilles de moeurs et d’humeurs différentes. Nouvelle édition, où l’on a ajouté des remarques historiques et critiques. Tome Troisieme. Jacob Le Duchat, editor. Amsterdam: Henri Bordesius, 1711. (note)

6. Rabelais, François (ca. 1483–1553), Le Tiers Livre (Intro). Edition critique. M. A. Screech, editor. Paris-Genève: Librarie Droz, 1964. (note)

7. Rabelais, François (ca. 1483–1553), The Works of Francis Rabelais, M.D. Now carefully revised, and compared throughout with the late new edition of M. Le du Chat. John Ozell, editor. London: J. Brindley, 1737. (note)

8. Rabelais, François (ca. 1483–1553), Oeuvres. Tome Cinquieme: Tiers Livre. Édition critique. Abel Lefranc, editor. Paris: Librairie Ancienne Honoré Champion, 1931. (note)

9. Rabelais, François (ca. 1483–1553), Le Quart-Livre. Le Quart Livre des Faicts et dicts Heroïques du bon Pantagruel.
Composé par M. François Rabelais docteur en Medicine
. Paris: 1552. (note)


Notes

Acheus

Ou plutôt Achœus. Ce roi de Lydie, fut pendu sur les rives du Pactole, selon Ovide dans le poëme d’Ibis, pas ses sujets, qui s’étoient révoltés contre lui, parceqi’il avoit volu établie sur eux de nouveaux impôts. Rabelais auroit pu en effet ajouter bien d’autres personnages de l’antiquité, historiques ou fabuleux, qui s’étoient pendus, entre autres Antigone et Menon; mais les huit qu’il nomme sont plus que suffisants pour éclaircir sa pensée, et prouver que le pantagruélion est la corde qui a été substituée de son temps à la hart, pour pendre ceux à qui Dieu avoit refusé la grace de croire à l’infaillibilité du pape, et qui lui préféroient celle de l’Évangile.

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Œuvres de Rabelais (Edition Variorum)
p. 275
Charles Esmangart [1736-1793], editor
Paris: Chez Dalibon, 1823
Google Books

Pantagruelion

On sait que l’épisode du Pantagruelion s’appuie sur l’éloge du lin qui ouvre le XIXe livre de l’Histoire Naturelle de Pline. On est cependant en droit de se demander si l’écrivain n’a pas été poussé par une circonstance speciale à composer ces chapitres célèbres. Nous avon eu déjà l’occasion de faire remarquer que le père de Rabeials avait possédé des « chenevreaux » et que le pays tourangeau a été souvent cité comme l’une des régions les plus favorables à cette plante textile. Toutefois, un rapprochement de ce genre ne suffit pas à expliquer le prestigieux éloge du chanvre qui termine le Tiers Livre. Y aurait-il, dans ces pages, un écho de projets contemporains relatifs à un développement de cette culture, devenu désirable en raison de nouveaux besoins économiques ? Un pareil opportunisme cadrerait assez bien avec les habitudes du conteur. L’histoire culturale et industrielle du règen de François Ier n’a pas encore livré tous ses secrets. Aussi ne craignons-nous pas de risquer l’hypothèse, bien que les faits actuellement connus ne nous fixent pas sur son degré de vraisemblance.

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Oeuvres. Tome Cinquieme: Tiers Livre
Introduction, p. c
Abel Lefranc [1863-1952], editor
Paris: Librairie Ancienne Honoré Champion, 1931
Archive.org

chenevreaux

Nous avon eu déjà l’occasion de faire remarquer que le père de Rabeials avait possédé des «chenevreaux».

Abel Lefranc [1863-1952]
«Pantagruelion» et «Chenevreaux»
Revue des Études Rabelaisiennes 3 402-404
Paris: Honoré Champion, 1905
Gallica

Le Tiers Livre

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Le Tiers Livre
Paris: Chrestien Wechel, 1546
Les Bibliotèques Virtuelles Humanistes

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Le Tiers Livre
Paris: Michel Fezandat, 1552
Les Bibliotèques Virtuelles Humanistes

Abel Lefranc [1863-1952]
«Pantagruelion» et «Chenevreaux»
Revue des Études Rabelaisiennes 3 402-404
Paris: Honoré Champion, 1905
Gallica

Pliny the Elder [23–79 AD]
The Natural History
Book 19
Harris Rackham [1868–1944], translator
Cambridge, Massachusetts: Harvard University Press, 1938
Loeb Classical Library

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Œuvres de Maitre François Rabelais
Jacob Le Duchat [1658–1735], editor
Amsterdam: Henri Bordesius, 1711
Google Books

François Rabelais [ca. 1483–1553]
The Works of Francis Rabelais, M.D.
John Ozell [d. 1743], editor
London: J. Brindley, 1737

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Le Quart-Livre
Paris, 1552
Athena

François Rabelais [ca. 1483–1553]
Le Tiers Livre (Intro)
M. A. Screech, editor
Paris-Genève: Librarie Droz, 1964